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文/本刊编辑部

【植物学】
植物穿上“盔甲”抵御毛毛虫

在自然界中,捕食者与被捕食者的斗争始终都在上演。由于无法移动和逃跑,植物在食物链中处于绝对劣势。但也有一些植物

进化出了千奇百怪的防御手段,来抵御食草动物的啃食。一些植物,如沙地马鞭草,学会了用沙粒“制作”盔甲来磨碎啃咬它

们的动物的牙齿。
这些植物的黏性表面可以吸附沙子,用以在面对食草昆虫时保护自己。美国加利福尼亚大学的研究人员发现,披着沙子盔甲的

植物较少被啃食。
研究人员在沙地马鞭草上饲养了毛毛虫,这些草有的被沙子覆盖,有些是“干干净净的”。毛毛虫也有两种,一种是长着白色

条纹的天蛾幼虫,它们喜欢大口啃食叶子;其他的则是喜欢吃心叶的潜叶蛾幼虫。研究人员对这些毛毛虫的成长和行为进行了

跟踪研究。
潜叶蛾幼虫无论是对于身穿盔甲的草还是干净的草,都来者不拒。但超过80%的天蛾幼虫只喜欢吃干净的叶子。吃沙子减缓了

它们的成熟并阻碍了它们的成长。粗糙的沙子也损害了它们的下颚,使它们难以进食。
【航天科学】
“天宫一号”安全坠落

2018年4月2日,我国自主研发的第一个目标飞行器“天宫一号”,结束了其6年半的太空飞行之旅,再入大气层,安全坠落入

南太平洋中部区域。
“天宫一号”于2011年9月发射升空,是我国首个自主研制的载人空间试验平台,全长 10.4 米,最大直径 3.35 米,质量为

8.5吨。在2016年3月终止与地球的数据连接之前,“天宫一号”成功完成了与“神舟八号”“神舟九号”“神舟十号”3艘飞

船的6次交会对接任务。对接任务的成功,标志着我国继美国和俄罗斯之后,成为世界上第三个独立掌握航天器空间交会对接

技术的国家。可以说,“天宫一号”是我国航空航天事业迈入新时代的一个标志。
除了作为我国空间站技术的先锋,“天宫一号”还搭载了高光谱成像仪,向科研人员传回了矿产和油气资源、海洋、林业、城

市环境等高质量的图像数据,在众多应用领域产生了一大批重要研究成果。
在超期服役两年半、完成工作任务之后,“天宫一号”又在太空中流浪了两年多时间,才在万有引力的作用下,运行轨道逐步

衰减,在进入大气层的过程中,烧毁了绝大部分器件,只剩下少量碎片安全坠落在地球上。
【医学】
延缓衰老的神经干细胞

虽然长生不老只是神话传说,但人们一直在寻找能够延缓衰老的方法。在最近的一项研究中,科学家发现了如何减缓甚至逆转

我们生物钟的一种可能方法。美国阿尔伯特·爱因斯坦医学院的科学家发现,作为调节饥饿、睡眠、体温和其他活动的大脑区

域——下丘脑,其内部的成体神经干细胞似乎在统筹着人体的老化过程。
对实验动物的研究表明,随着年龄的增长,下丘脑中干细胞的数量会减少。为了确定这种细胞损失是否与衰老有关,科学家破

坏了中年小鼠的下丘脑干细胞。之后,小鼠表现出了明显的衰老迹象,如记忆力、耐力和协调性衰退等。
科学家还发现干细胞能够释放很小的微RNA,这些微RNA是控制基因如何运作的遗传物质。他们将微RNA注射到缺失下丘脑干细

胞的中年小鼠和相似年龄的健康小鼠中,发现这两组小鼠在接受注射后,衰老都得到了延缓。
随着研究的进一步深入,这些发现有望催生治疗与年龄相关的疾病和延长生命的更好方法。
【动物学】
世界上最后一只雄性北部白犀牛被实施安乐死

这头名为苏丹的45岁雄性北部白犀牛,之前由捷克共和国的一个动物园转移到肯尼亚的奥尔佩杰塔自然保护区,动物保护专家

认为非洲的气候和更多的活动空间可能会刺激这一近乎灭绝物种的繁殖。
但苏丹的健康从2018年年初开始出现问题。3月,它的后腿发生了感染,还伴随着与年龄相关的并发症,因为白犀牛的平均寿

命为40岁。患病之后,苏丹几乎已不能站立,保护区在确认它无法康复之后,对其实施了安乐死。
目前地球上大概有超过29 000头犀牛,但在19世纪之前,它们的数量曾达到数十万。犀牛是第二大陆生动物,体重可达2

000~5 000千克,在自然界几乎没有天敌。但由于犀牛角被广泛用于某些中药和手工艺品,犀牛成了非法野生动物市场中利润

最丰厚的动物之一,这给它们带来了灭顶之灾。
现在,苏丹的女儿和孙女是仅存的两头北部白犀牛,它们都不能自然生产后代。包括苏丹在内的若干北部白犀牛的遗传材料已

被储存起来,科学家正试图在实验室中通过体外受精来繁殖一头白犀牛。
【天体物理学】
坍塌的黑洞可能会泄露信息

黑洞的巨大质量被压缩到一个很小的点,所以它将同时受到广义相对论和量子力学的支配。但试图将两者结合起来却很棘手。

量子力学认为,关于粒子的信息不能被破坏。但是落入黑洞的物质在理论上不会被恢复,从而导致信息的丢失,这种不兼容性

被称为信息悖论。
斯蒂芬·霍金已经证明,一些信息可以通过现在称为霍金辐射的效应从黑洞中逃脱。当一对纠缠在一起的亚原子粒子出现在黑

洞边缘,一个落入其中而另一个被高速抛出时,就形成了霍金辐射。这个过程会吸收黑洞的能量,导致其坍塌变慢。2012年,

研究者发现,这种激烈的行为会在黑洞的视界中形成一道火墙。
最近,德国马克斯·普朗克引力物理研究所的科学家为信息悖论提供了一种不那么激烈的解决方案。他们认为,亚原子粒子的

随机无序(称为它们的熵)可能是解决黑洞如何丢失信息难题的关键。在以前的工作中,该团队发现,当像煤这样的物质着火

时,由于其固有的随机噪声或熵,某些信息会隐藏在每个光子中。通过类比,霍金辐射也包含隐藏的噪声,允许信息逃逸出去

。研究小组表明,黑洞会在坍塌时释放出越来越多的霍金辐射,但是每个发射的粒子在其熵中将携带较少的信息。

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