中国未来与科学的隐患(上)


文/饶 毅


中国有一种流行了一百多年的说法:“中国古代有很好的科学传统,到明清后中国科学才落后于西方。”这是误传。误传含有善意的原因。鸦片战争后,中国内忧外患,国人希望中国强大,这样的说法传给外国人,特别是由英国的李约瑟再用英文说一遍以后“出口转内销”,对我们的心理有很大的安慰作用。这是在我国普遍不太自信的时代诞生的一个迷思。
这一说法违背基本事实。中国在古代有没有过科学?有,但很弱,而且特别缺少抽象、系统、深刻的科学,有的主要是比较简单的、接近实用和实用的科学,如与天文、农业、医学相关的科学。看过欧几里德《几何原本》的人,会感慨两百年前的中国科学就系统性、深刻性、准确性而言,是否达到西方科学两千多年前的水平?
中国在科学传统方面不如西方,但我们并非愚蠢的民族,只是我们的智力主要没用于自然科学。我们的文化对真理的追求相当弱,对自然的好奇整体上也是相当弱。对真理和自然的态度成为文化传统的短板,在今天可能不仅影响我们的科学技术,而且对整个社会也有影响。
中国不仅缺乏科学传统,科学发展的历史也很短。
我们的科学主要是从国外、特别是西方引进,西学东渐最初很慢。几百年前大多数中国人看不到科学的意义。西方传教士用科学技术做例子来向我们展示西方文化,中国人还称之为“奇技淫巧”。当时只有很少数的中国知识分子在翻译西方科学著作的时候,深刻地体会到西方的科学很强,而且远优于我们,但多数中国人并不了解。
鸦片战争以后,西方用枪炮打开中国大门,中国才有共识:我们的科学技术不如人,而科技对国家整体发展很重要。此后,我们引进科学的速度加快,同时我们国家小学、中学、大学教育逐渐采用西方模式,替代了原来以文科为主的教育模式。
1949年以前,中国学术环境较差,科学研究规模小。我们经常讲西南联大或北平协和医学院,它们确实在一些学科取得了重要成就。有可能清华大学数学系同时拥有陈省身和华罗庚的时候,是迄今为止我国数学离世界数学高峰最近的时候。北平协和医学院在20世纪二三十年代的医学科学研究做得非常好。它的建校原则要求研究、教学和医疗服务三头并进,这种方针和政策在当时是很独特的。我最近看到一个例子,有一位鲜为人知的微生物学家——谢和平,他当时在北平的研究工作,可能之后几十年协和医学院其他人全部加起来,都没有超越他。
1949年以前,除了国家内忧外患、经济情况不能支持大规模的科学技术研究以外,科学没有蓬勃发展的另一个重要因素是中国人并不很喜欢自然科学,真正愿意学自然科学的很少。
从1949年到2000年左右的50年间,中国人愿意做自然科学研究的较多,这也许是中国历史上空前绝后的对科学兴趣最浓厚的年代。但是,中国的经济情况仍不允许支持大规模的科学研究。中国科学院多个研究所在20世纪50年代建立,与民国时期成立的中央研究院和北平研究院有承接关系,带动中国科学。热情最高的年代经费局限,两弹一星以及相关的学科得到支持,在非军事目的的科学领域投入有限。生物学方面,胰岛素的工作做得很漂亮;袁隆平作为个人,在农业研究方面获得突出成就;获2015年诺贝尔奖的屠呦呦和她的课题组在青蒿素方面做得很漂亮,她获诺贝尔奖是当之无愧的。
邓小平对中国科学的发展有很大的推动作用。他支持中国高等教育和科学技术,20世纪70年代中末期很多年轻人投身科学技术与那时的风气分不开。不过很快大家意识到中国科学技术与西方有很大差距,很多人出国留学。因此,虽然当时中国人对科学感兴趣,但出国潮造成了我国自然科学人才的流失。
中国在自然科学投入的经费直到20世纪90年代都非常有限。1998年北京大学在百年校庆时,联合清华大学向国家提出建设世界一流大学的目标,也就是“985计划”;同期中国科学院提出“知识创新计划”。两个计划为高校和科学院带来了新的资源,增加了经费。但1998年高校和科学院都不清楚支持能持续多久,当时主要目的是救穷救急。
“985计划”和“知识创新计划”到2003年得以延续第二期,大家也看到中国经济持续发展的势头,所以中国高校和科研机构从那以后普遍认识到中国可以稳定地发展科学。因此,科学在中国的发展历程,虽然可以算100多年,但按照很多人的共识,可以安心考虑发展的年头,只有十几年。


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