轻木:最轻的木材

文/寿海洋


如果你看到有人扛着一段又粗又长的木材却能健步如飞,除了惊叹此人力气之大以外,还会想到其他原因吗?的确,人们对木材的印象通常是又“大”又“重”,然而,在无奇不有的植物世界里,除了那些“笨重”的木材,也有一种让人惊叹的“轻木”,它的中文名字就是轻木—— 真正的名如其“木”。
轻木到底轻到什么程度呢?经科学测量,干燥轻木的密度只有0.1~0.2克/立方厘米,大约是水密度的1/10~1/5,比用来做软木塞的栓皮栋的密度还小70%以上,因而轻木是世界上最“轻”的树。一根长10米、合抱粗的轻木,一名妇女就能轻易地把它扛起来。
轻木是锦葵科轻木属的唯一成员,分布于西印度群岛、墨西哥南部至秘鲁、玻利维亚等热带国家的低海拔地区,当地人把轻木叫作“巴尔萨木”。由于这种木材的浮力很大,因而被当地人用来制作筏子,“巴尔萨”在西班牙语中就是“筏子”的意思。
轻木是世界上密度最小的商品木材,由于它导热系数低,物理性能好,既隔热又隔音,因此是绝缘产品、隔音设备、救生胸带、水上浮标的良材;又由于它不易变形,体积稳定性较好,材质均匀,容易加工,因此也可用来制作各种展览模型及塑料制品的贴面。
轻木是一种典型的热带速生用材树种,其生长非常迅速,一年就能长到5~6米高,一般4~6年就可以成材。由于其细胞组织的新陈代谢很快,又不会发生木质化,所以轻木的根、树干、枝条等各部分都显得异常轻软而富有弹性。
长期以来,我国的轻木原材料主要依赖从厄瓜多尔等国进口。从20世纪60年代初起,中国科学院西双版纳热带植物园开始从国外引种栽培轻木,目前在育苗、栽培、林地管理和病虫害防治等方面总结出了一套成熟的轻木高产栽培技术,这或将改写我国轻木原料长期依赖进口的历史。
(本文作者寿海洋为上海辰山植物园高级工程师,上海市科普作家协会会员。)

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